Hoe test ik mijn netwerk

Je kent het wel, de eeuwige discussie tussen de verkoper en de ontwikkelaar, tussen commercie en techniek. De verkoper gaat op pad en belooft de hemel, praat over de schitterendste mogelijkheden, en het wordt volgende week geleverd; de ontwikkelaar zit in het lab, wil het perfecte product, is continue aan het fijnslijpen, en heeft nog minstens een jaar nodig voordat het af is.

Dit blijft lastig. Klantenklachten over een onaf product bezorgen grijze haren, maar geen omzet is geen inkomen.

Op het snijvlak tussen techniek en commercie zit een activiteit die altijd onder druk staat door deze tegenstelling:  testen. Het staat onder druk omdat het veel tijd en geld kost, en men baggateliseert het. “Het product is toch af, of niet soms?” Professionele bedrijven weten hoeveel schade je voorkomt door wel goed te testen.

Deze week ben ik de hele week te gast bij Alcatel Lucent in Parijs, en heb de 40 uur ruim overschreden in het ontwikkel- en testlab voor LTE. Het bracht goede herinneringen op aan de  Ericsson labs, waar ik menig jaar in heb doorgebracht, maar gaf ook weer een hernieuwde waardering voor het testen.

Naast onze eigen integratie activiteit hebben we ook rondgekeken bij de labs die testen voor daadwerkelijke marktreleases. Vooral deze labs zijn indrukwekkend om te zien. Want hoe test je netwerken waar miljoenen mensen dagelijks van afhankelijk zijn, waarin tientallen miljoenen handovers gemaakt worden, en Terabits aan data doorheen gaan? Een volledig netwerk neerzetten kan niet, maar volstaan met één basis station met één mobieltje kan ook niet.

Het testcentrum van Alcatel Lucent is er een van de grote getallen. Het is een enorme hal vol met server racks.  Er draaien honderden basis stations in meer dan tachtig verschillende netwerken, en het meest in het oog springend zijn de achthonderd mobieltjes die in grote rijen naast elkaar hangen. Al deze mobieltjes werken met scripts een  belpatroon af, om stuk voor stuk zich te gedragen als duizenden echte telefoons. En al deze toestellen zijn via fading simulators verbonden aan de basis stations om zo ook de radio condities te reproduceren. Petje af.

Onze eigen integratietesten waren een stuk kleinschaliger, maar niet minder leerzaam. In dit project werken we samen met zestien partijen. Vrijwel iedereen brengt eigen technologie in, wat uiteindelijk als één systeem moet functioneren. Voorafgaand aan de exersitie hadden we in veel detail zaken afgestemd. De integratie van ons deel met het Alcatel Lucent netwerk konden we op afstand uitvoeren. Op afstand leek alles goed, maar niet alles is op afstand te testen.

En dan blijkt weer dat alleen alles grondig testen de oplossing is om het werkend te krijgen. Alleen al op ons eigen stuk waren er drie “major issues”, waarvan de laatste pas aan het eind van de derde dag testen naar boven kwam. Gelukkig waren het ook alles zaken die snel verholpen konden worden, en staat alles nu klaar voor de perfecte demo.

Dus het is mij opnieuw duidelijk geworden. Voor een goede klantenervaring moet je testen, testen, testen, …